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疫情期间骗取2.5亿美元贫困儿童餐补,美司法部起诉47人


【文/观察者网 王恺雯】新冠疫情已造成美国逾百万人死亡,也给美国低收入人口带来沉重打击。然而,美国一批不法分子却利用疫情大发“国难财”,通过官方的儿童营养计划疯狂敛财2.5亿美元,这是美国迄今为止数额最大的与新冠疫情有关的欺诈案件。

当地时间9月20日,美国司法部以共谋、电汇欺诈、洗钱等罪名,对涉案的47名被告提起联邦刑事指控。有联邦检察官痛批被告的行为“无耻”。

美国司法部网站截图

据美国全国公共广播电台(PBS)报道,美国司法部起诉的这些人,都与明尼苏达州的非营利组织“养育我们的未来”(Feeding Our Future)有关,其创始人兼执行董事艾梅·博克(Aimee Bock)被认为是案件主谋。

报道称,“Feeding Our Future”在新冠疫情之前确实为“双子城”(明尼苏达州最大城市明尼阿波利斯与首府圣保罗的合称)的困难儿童提供了联邦政府资助的食物,但在疫情期间,该组织设立虚假救助站点,通过儿童营养计划骗取了大量联邦资金。

据美国司法部网站20日披露的信息,儿童营养计划是一项由联邦政府资助的计划,旨在为有需要的儿童提供免费膳食,美农业部旗下的食物及营养服务署负责管理该计划,向各州政府分配资金。明尼苏达州教育部门(MDE)则负责监管当地的儿童营养计划。

免费膳食由各“站点”分发给儿童,每个参与救助的站点必须由一个获授权的赞助机构赞助,后者负责监管站点,并为站点向MDE提交申请及报销请求。之后,美农业部根据膳食供应数量,通过MDE向赞助机构提供联邦资金,赞助机构再向其赞助的站点支付这笔报销费用,自己则保留10%-15%的资金作为管理费。

“Feeding Our Future”创始人艾梅·博克  图源:美联社

美司法部指出,在新冠疫情大流行期间,美农业部放宽了一些参与儿童营养计划的标准,包括允许部分盈利性餐馆加入该计划等,这是为了确保新冠疫情期间,那些无法得到充分服务的儿童获得足够营养,但被告却利用这些变化大肆敛财。

那么,“Feeding Our Future”是如何骗取联邦资金的呢?

美司法部称,“Feeding Our Future”招募个人和实体,并成立数十家空壳公司,在明尼苏达州各地开设儿童营养计划站点,这些站点在成立短短几周甚至几天后,就谎称每天要为成千上万的儿童提供免费膳食。

为了实施该计划,被告提交了虚假的餐点统计表和购买食物的发票,甚至还虚构出一份用餐儿童名录。

值得一提的是,MDE曾要求“Feeding Our Future”澄清其“站点”数量和报销金额,但“Feeding Our Future”反指前者“歧视”及对其进行“不公平地审查”;MDE也一度拒绝该组织的站点申请,结果被后者提起诉讼,指控其违反“明尼苏达州人权法”。

美联社称,博克当时声称“Feeding Our Future”的大部分救助站点都位于移民区,MDE的行为属于“歧视”。不过该案被驳回。

美司法部称,“Feeding Our Future”在明尼苏达州一共开设了250多个“站点”,通过这样的方式,非法获得超过2.4亿美元的联邦资金。而这些钱都被用于购买豪车、位于美国多个州乃至土耳其等国的住宅,以及国际旅行。“Feeding Our Future”还从个人及公司那里收取贿赂和回扣,而这些资金被伪装成“咨询费”。

报道还提及,“Feeding Our Future”获得的联邦资金,从2019年的约340万美元,骤增至2021年的近2亿美元。

美国司法部长梅里克·加兰(Merrick Garland)表示,上述案件是迄今为止最大的新冠疫情救济欺诈计划,“凸显了司法部对打击大流行病欺诈和追究不法分子责任的持续承诺。通过与政府和各机构的合作,司法部将继续把那些利用大流行病谋取私利和偷窃美国纳税人财产的人绳之以法。”

美国联邦调查局局长克里斯托弗·雷(Christopher Wray)将此案描述为“一个令人震惊的阴谋”,联邦调查局将“大力追捕那些试图通过欺诈手段中饱私囊的人”。

“这是一个规模惊人的无耻计划。”明尼苏达地区联邦检察官安德鲁·卢格(Andrew M. Luger)说,“这些被告利用了旨在新冠疫情大流行期间为贫困儿童提供营养膳食的计划。他们将贪婪放在首位,窃取了超过2.5亿美元的联邦资金,用来购买豪车、住宅、珠宝和国外的沿海度假屋。”

当地时间9月20日,卢格(右二)等人就案件召开新闻发布会  图源:休斯顿商业杂志

美国国税局芝加哥地区办事处负责刑事调查的特工贾斯汀·坎贝尔(Justin Campbell)表示:“在国家危机的时候,利用一个旨在为儿童提供食物的政府项目谋取利益,这是贪婪的缩影。”

“他们不是养育未来,而是偷窃未来。”坎贝尔说。

在20日的新闻发布会上,卢格表示2.5亿美元只是最低数字,“我们的调查仍在继续”。他还透露,政府目前已经追回了5000万美元资金及其他资产,预计会追回更多。

多家美媒去年12月报道,美国政府已拨出3.5万亿美元的新冠救济金,不过根据美国特勤局当时的数据,至少1000亿美元的新冠疫情纾困资金被不法分子骗领,特勤局仅追回23亿美元。

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