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在美國養孩子最花錢的階段


國內的朋友對美國的從幼教到中小學的教育有許多迷思和謠言,這些迷思就像盲人摸象一樣,往往只涵蓋佔比例很小的部分現實,而且因為口口相傳,即使真實的這「部分現實」因為前因後果的扭曲和缺失,而失去了真實的依據。

迷思之一是美國生孩子不僅不要錢,還賺錢。依據是指加州洛杉磯的月子中心跨國生子的產婦,在待產和孩子誕生后可以從政府那裡拿到食品、奶粉、米糊等食物券,可以免費購買牛奶、雞蛋和孕期維生素等營養品。給孕產婦和新生兒的免費的食物券的確存在,但領取條件必須是低收入家庭,屬於低保項目之一,跨國前來生孩的產婦之所以可以拿到,是因為月子中心代孕婦偽造信息填了低保的申請表格。月子中心除了收跨國生子的費用以外,同時還賺了這些免費的食品錢,拿了免費食品倒手去賣。FBI打擊月子中心,其中罪名之一就有「假造信息騙取福利」。「生孩子賺錢」這種傳言背後的真實居然是福利申請上造假,騙取低保補助!

迷思之二是另外一個極端,「託兒所荒」,年輕的母親出門上班,幼兒找不到託兒所來照顧。「托兒荒」來自美國大媒體比如CNN的報道。CNN報道的是美國的肯塔基州一個小鎮上的事,當地唯一一家託兒所因為盈利不足而關閉,最後在慈善組織的財力介入下重新開放。轉機的託兒所僅此一家,美國貧困偏僻的農村地區的不少託兒所因為資金缺乏而紛紛關門,讓家有幼兒又需要出門打工的年輕家庭陷入育兒困境。

在美國養孩子最花錢的階段

「託兒所荒」最早的報道從2011年開始,當時受到在野的共和黨反對,認為這又是一項民主黨製造出來的社會問題,憑空多出另一個福利計劃,增加財稅負擔。儘管有這些質疑,之後幾年,美國州和聯邦都開始支持免費早教的福利,富裕的州比如紐約,佛羅里達州開始推動免費早教計劃,連經濟並不發達的州政府,比如喬治亞州、俄克拉何馬州、阿拉巴馬州都開始搞免費早教。

2016年美國國家早教研究中心(NIEER)報道,從2002年到2016年,美國43個州外加華府特區和關島州府都出資搞免費早教,受益的兒童達150萬,三到四歲這個年齡段,在每個兒童身上政府的福利花費是5000美元。免費早教政策動靜最大的是紐約市,2017年紐約市長開始推動沒有收入限制的免費早教,不僅惠及低收入家庭,把中產家庭也拉了進來,紐約市裡三歲到五歲的孩子都可以享受。

十幾年前,我自家兩個孩子的托兒時期,既沒有經歷過「托兒荒」,也沒有什麼全民免費的好事。在紐約都市經濟發達的這一帶,託兒所和幼兒園比比皆是,價格也驚人。比如肯塔基州小鎮上的托兒費用,每年2000美元,這筆錢到了東岸只能付一個月的幼兒園花銷。2004年我家孩子在一家全國連鎖的幼兒園,月費是1500美元,包含早飯、午飯和幾頓點心,這個價錢在當時我還覺得挺合算的,因為時間段上是從早上6點到晚上5點半。托兒費用,在報稅上不可以免費,但可以拿到一千多元的所得稅折扣,只要你家夫妻二人都有收入,這項折扣是自動給的。年輕的父母會彼此安慰,忍幾年,等孩子到了六歲上小學的年齡,從此之後的十幾年就可以免費上學了。

在美國養孩子最花錢的階段

免費者,免了學雜費和書本費,也有免費校車接送,在學校的午飯必須學生自己掏錢,免費午飯也可以申請。連組織學生出門活動,比如春遊或者參觀博物館,額外所需交的五塊錢費用,學校都有特別資金可以供貧困家庭申請。

免費並不代表沒有費用,公立學校的費用,主要從當地居民的地皮稅里來的,一小部分來自於州政府。康州富裕的鎮不僅從州政府拿不到教育經費,而且還要給貧困的鎮貼公立學校的錢。

公立學校的免費制,其中有詳細的劃分:比如在電腦沒有普遍的十幾年前,給學校配置電腦就不在「免費項目」之內;讓學生學會游泳,也不屬於免費計劃;連校園的戶外活動的設施比如鞦韆架和滑梯的更新,在許多地方都不屬於免費之列,需要家長參與籌款。

加州庫珀迪諾高中的銅管樂隊,全國有名,每次總統就職典禮都邀請他們前來演出。銅管樂隊演出的器材配置和跨州旅行的費用,都不屬於加州的免費教育支出,是靠庫珀迪諾高中的家長委員會籌款來維持的。家委會怎麼籌款呢?五花八門,庫珀迪諾高中的家委會籌款的奇招之一是賣曲奇餅乾的麵粉生坯,也就是打了雞蛋摻了糖後半發酵的麵糰。我的一個同學的女兒是銅管樂隊成員,她家一年要烘培幾十斤的曲奇餅乾,原因就在這裡!

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籌善款啊!春天賣花賣蔬菜苗,賣烘培製品,夏天舉辦嘉年華活動,賣舊貨,賣期刊訂閱,秋天賣禮品紙,小禮物,都是最常見的家委會籌款辦法,我家地下室里曾經有幾十個培育西紅柿苗的罈罈罐罐,都曾是為家委會義賣做貢獻用的。公校免費,但是要求家長貢獻時間和精力。這也是為什麼低收入市鎮的公立學校,校園設施陳舊,足球場上雜草叢生,籃球架銹跡斑斑,圖書館里的書籍破爛,學校沒有錢更新,家長也無能為力。在免費公立學校的大前提下,無數的細節需要家長和家委會投入時間和精力來打理。

家長的參與組織,不僅是公立學校,在收學費的私校也是比比皆是。最典型的例子是比爾・蓋茨的母校,西雅圖的「湖邊學校」(Lakeside School),在他八年級時學校,以蓋茨媽媽為首的家長聯誼會「母親俱樂部」,靠舊貨義賣,替學校購入一台電腦,同時還在通用電器公司購買了使用電腦的時間段,這樣才讓後來的電腦首富跟電腦有了生平第一次接觸。

家委會籌的錢,除了更新設備,還包括支付校際競賽的參賽費用,數學比賽,科技天才選拔,國家拼字比賽等。這些參賽費用,都不在公校的免費之列,是熱心的家長募捐拍賣,賣西紅柿苗,賣舊貨二手傢具掙出來的。

美國高中以下的中小學生不搞奧數,不補習,興趣班跟亞洲各國比也沒有那麼瘋狂。小學生們的演藝班、繪畫班、跆拳道,甚至鋼琴課,其費用是半年幾百塊這個檔次,這還是我們這個「居大不易」的都市的價格,估計換到中西部會更便宜。體育活動當中,田徑、跑步、足球、籃球、游泳都不費錢,網球貴,冰球最貴也最費時間。

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但是興趣班到達一定程度,變成半專業的性質,花樣滑冰、網球、冰球,請教練或者老師的費用都很高昂。那時家庭對其教育的投入就變成一項投資。比如花樣滑冰,別的不說,僅就冰上穿的冰刀鞋一項,一雙職業水平的冰刀是600―700美元,對於一個一周至少參加四次訓練的選手來說,冰刀的消耗程度是一個月換一雙。但到這個水平的花滑選手,在地區比賽頻拿名次,水平已經可以進入全國比賽,這種高水平的花滑高中生在一個地區也沒有幾個。這種選手的費用,通常是傾全家的財力,至少一個家長全職時間,為其後勤投入,這樣的事例已經不是普通家庭養育的性質。

高中開始,家長花錢就變成常流水,買電腦,換手機,旅行,16歲以後拿到駕照可以獨立開車,孩子就想置辦自己的汽車;女生打工買衣服和化妝品,掙錢的速度遠遠不如花錢的速度……加州的學霸華人家庭,喜歡夏天給孩子上補習班,提前把下一學年要學習的數理化課都學一遍,這也是一筆費用。

在美國養孩子最花錢的階段

大學學費,是所有教育費用的頂峰,對於大部分美國家庭這是一筆巨款,從孩子出生第一天起就開始存錢。這筆費用之巨,使許多家庭毫不猶豫地選擇學費打深度折扣甚至免費的本州州立大學,而不是到外州付全資學費去讀大學。「臉書」的副總裁桑德堡被哈佛大學錄取時,她的佛羅里達高中的同學都奇怪怎麼會選擇去東北邊部讀這麼一個昂貴的私立學校,佛羅里達州立大學又有什麼不好嘛?

美國華人群體對哈普耶等藤校的膜拜,其狂熱程度也只有其他的亞洲族裔比如印度人、韓國人才可以理解。

在美國養孩子最花錢的階段

美國最貴的私立學校,對於美國本土學生,鮮有付全資學費的,總是有各種各樣的獎學金。家庭收入在六萬五千美元以內,哈普耶不僅免學雜費,免住宿費;年收入在十二萬以內的免學費,只付住宿費。而世界各地前來留學的國際學生才是美國各類大學真正的現金牛,金礦。

(本文原標題《說說美國的教育費用》)