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一種以駱駝糞便為食的蟎蟲,見證了印加帝國的興亡


根據在馬爾卡科查鑽取得到的四根岩芯柱樣本,來自英國薩塞克斯大學和倫敦自然史博物館的研究人員發現,甲蟎似乎與印加帝國形成了共命運的關係——公元 1438 至 1533 年,印加帝國統治安第斯山脈的時期,甲蟎數目激增;在西班牙人入侵後,原住民及牲畜大量死亡,商貿停滯,而此後不久,牛、羊、豬等牲畜從歐洲大陸引入,並在當地大批繁育——在兩種文明的更替中,蟎蟲也隨之銳減,又再次復增。到公元 1720 年左右,由舊大陸傳播而來的天花疫情則再次減少了牲畜和甲蟎的數量。

研究的突出之處在於,與先前常用於追蹤古代生態條件的另一途徑相比,通過甲蟎追蹤歷史事件的新方法更為準確。過往,一種被稱作莢孢腔菌(Sporormiella)的糞生真菌孢子,常用來指示乳齒象、猛獁象等大型草食性動物的規模變動,以及其所處歷史時期的生態環境。但在此次研究中,莢孢腔菌的含量波動更直接地與湖泊的旱澇變化相關,與歷史事件的關係較弱——結合論文和作者 Alex Chepstow-Lusty 在接受英國自然史博物館採訪時的話,儘管它反映了牲畜的存在,也很好地反映了湖泊自身的環境狀況,但它沒能記錄到周圍草食動物發生的重大歷史變化。

論文順勢警示其他研究人員,莢孢腔菌的沉積過程受到各種生物及非生物因素的影響,因此不應作單獨解讀。


美國佛羅里達理工學院古生態學家 Mark Bush 認為,研究結果可能會為學界提供新的方法來推測古代生態環境,但以當下的證據,還不能保證蟎蟲數量與食草動物族群規模存在因果關係。

研究人員則希望能在更多地區開展研究。他們發現,除了數值變化的意義,在最近的樣本中,蟎蟲還被鑒定為陸生物種,與馬爾卡科查從湖泊到濕地的轉變一致。「蟎蟲生活在世界上大部分地區。」Chepstow-Lusty 說,而如果技術可靠,它還有助於了解更多依賴牲畜發展、但資料較少的文明,例如,農牧業發達的格陵蘭島維京人為何在 14 世紀中期消失。

「所有微生物——尤其是那些吃糞便的微生物——都值得仔細觀察。」Lizzie Wade 在《科學》寫道。

無獨有偶,在上月美國地球物理聯盟年會公布的另一項研究中,古代的糞便也作為考古學的樣本立下功勞。據科學新聞媒體 Live Science 報道,在秘魯阿拉帕湖(Lake Arapa)和奧魯里洛湖(Lake Orurillo)的沉積物樣本中,存在一種產生於反芻動物腸道的固醇類化合物,據其含量推測,人們馴化大量羊駝可能始於 1000 年前瓦里帝國和印加帝國建立的時期。


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